La ciencia de los satélites

La broma entre los geocachers es que nuestro hobby usa satélites de millones de dólares para encontrar fiambreras en el bosque. ¡Y es verdad!
Lanzar un solo satélite al espacio puede costar entre diez y cuatrocientos millones de dólares. Es de dominio público que tenemos acceso a esta tecnología gracias al presidente de los Estados Unidos, Bill Clinton, que, como es bien sabido, “cambió el interruptor” de la disponibilidad selectiva.

Veinte años después, la mayoría de nosotros damos por sentado el GPS en nuestros teléfonos, nuestros coches o nuestros ordenadores.
Así que, ¿cómo funcionan realmente los satélites, la piedra angular de nuestro juego favorito, para ayudarnos a encontrar esas fiambreras?

¡Vamos a averiguarlo!

Un sistema de más de 30 GPS (abreviatura de satélites de posicionamiento global) está en órbita en este momento. Cada uno tiene su propia trayectoria específica, por lo que sabemos con precisión dónde están en cada momento. Envían señales constantemente, tanto a las estaciones terrestres que se aseguran de que mantengan su trayectoria prevista, como a los receptores como los de tu teléfono o unidad GPS.

Cuando reciben estas señales, tu teléfono o GPS utilizan un proceso llamado trilateración para calcular su ubicación exacta en relación con cada satélite. Pero, ¿qué es la trilateración? En pocas palabras, es el proceso de determinar una ubicación midiendo la distancia usando círculos.

Cada satélite envía una señal en todas las direcciones, y si tu GPS la recibe, sabe dónde se encuentra en relación con ese satélite. Así que podrías estar en múltiples ubicaciones alrededor del exterior de una esfera.

¿Dónde estás? ¡El satélite no lo sabe!

Se necesitan tres satélites diferentes para trilaterar una ubicación específica en dos dimensiones, y cuatro satélites diferentes para hacerlo en tres dimensiones.

Así, por ejemplo, si estás en una llanura plana, es posible que solo necesites tres satélites para una ubicación precisa, mientras que si vas de excursión a las montañas puedes necesitar cuatro. En realidad, tu GPS recibe señales de muchos satélites constantemente, y las utiliza para obtener un cálculo preciso de tu ubicación.

¡Estás aquí!

El GPS ahora sabe dónde estás (y lo que es más importante, dónde está el geocaché), pero ¿cómo se comunica contigo?

El sistema de coordenadas geográficas utiliza la latitud y la longitud para etiquetar y ubicar cada lugar en la Tierra usando un conjunto específico de letras, números y signos. ¡El sistema de coordenadas geográficas original se remonta al siglo III a. C.!

La latitud mide puntos en la superficie de la Tierra en paralelos, líneas dibujadas paralelas al ecuador. La longitud mide puntos en la superficie de la Tierra en meridianos, líneas dibujadas perpendiculares al ecuador.

Al igual que con la trilateración, si conoces solo la latitud o la longitud, podrías estar en cualquier lugar en una larga línea alrededor de la Tierra.

¿Estás en Brasil o Indonesia? ¡Solo con la latitud, nunca lo sabrás!

¡Pero cuando combinas latitud y longitud, puedes especificar tu ubicación exacta en cualquier punto de la Tierra!

¡Resulta que has estado en Perú todo el tiempo!

Ahora, la próxima vez que salgas de geocaching, ¡puedes pensar en toda la ciencia y la tecnología que hay detrás de tu carita sonriente!

¡Diviértete!

Sarah
Sarah is a French-speaking Marketing Coordinator at Geocaching HQ. She likes cats and musicals, but only separately. In her spare time you can find her knitting, snuggling her cat, and waiting impatiently for the next season of Cosmos.